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 Le séisme chilien a déplacé l'axe de la Terre

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MessageSujet: Le séisme chilien a déplacé l'axe de la Terre   Mer 3 Mar 2010 - 9:19

Selon Richard Gross, chercheur à la Nasa, l'axe du globe aurait bougé d'environ 8 centimètres.

Samedi dernier, le séisme de 8.8 sur l'échelle de Richter n'a pas fait trembler que le Chili. D'après le chercheur Richard Gross dans le Business Week, le tremblement de terre a aussi déplacé l'axe du globe.

En effet, le mouvement des plaques tectoniques implique le déplacement d'énormes masses de roc. Le 27 février dernier, ces masses se sont déplacées de quelques mètres. Cela a suffi à changer la distribution du "poids" de la planète et à affecter sa vitesse de rotation de la même façon qu'une patineuse sur glace accélère sa rotation lorsqu'elle ramène ses bras contre elle. Ce phénomène géophysique est appelé "Ice-Skater Effect" par les scientifiques.

Selon Richard Gross, "La longueur d'un jour doit avoir raccourci d'1,26 microseconde (une microseconde correspond à un millionième de seconde)". Il a également expliqué que, d'après ses estimations, l'axe de la Terre se serait déplacé d'environ 8 centimètres. Un phénomène imperceptible à l'échelle mondiale hormis sur l'île Santa Maria située face à la ville de Concepcion, au Chili, qui s'est élevée de deux mètres après le séisme.

Pour rappel, le tremblement de terre d'une magnitude de 9,1 sur l'échelle de Richter qui avait engendré le tsunami meurtrier de décembre 2004 dans l'océan indien avait raccourci la journée terrestre de 6,8 microsecondes.


[Seuls les administrateurs ont le droit de voir cette image]

Pourquoi un séisme peut avoir une petite influence sur la rotation de la Terre

Un basculement de la Terre dû au séisme de Sumatra du 26 décembre 2004 a été évoqué dans la presse. Qu'en est-il exactement ? Si un séisme de forte magnitude peut provoquer un déplacement de l'axe de rotation de la Terre, ce déplacement est infime. Les scientifiques cherchent à mesurer précisément ce déplacement par les méthodes de la géodésie spatiale, en attendant les données ils expliquent le phénomène.

L'un des axes d'inertie de la Terre (celui coincidant avec le moment principal d'inertie, perpendiculaire à l'équateur terrestre) est presque confondu avec l'axe de rotation de la Terre mais pas tout à fait. Ainsi le pôle de rotation de la Terre (l'endroit à la surface terrestre 'perçé' par l'axe de rotation) est décalé de quelques mètres par rapport au pôle d'inertie (voir figure). A cause de ce décalage, l'axe de rotation de la Terre tourne autour de l'axe d'inertie en décrivant un cône, à la façon d'une toupie. C'est ce qu'on appelle le mouvement du pôle ou aussi 'l'oscillation de Chandler'. La période de cette oscillation est de 14 mois. A cette oscillation de Chandler s'en superposent d'autres, de plus faible amplitude, en particulier une oscillation annuelle due aux redistributions saisonnières de masse d'air et d'eau dans les enveloppes fluides superficielles de la Terre. En fait, tout déplacement de matière à la surface ou à l'intérieur de la Terre modifie légèrement la position du pôle et sa vitesse de rotation, et ceci n'a rien d'inquiétant!

Dans le cas du séisme du 26 décembre 2004 à Sumatra, la redistribution soudaine de matière dans le système Terre a induit un déplacement du pôle d'inertie: dans la région touchée par l'événement, les masses rocheuses déplacées au sein de la croûte terrestre ont été colossales. Toutefois, même pour un séisme de magnitude 9 comme celui du 26 décembre, le déplacement du pôle d'inertie est minime. Les calculs menés ces derniers jours par plusieurs groupes d'experts dans le monde indiquent que le déplacement du pôle d'inertie à la surface terrestre, induit par le séisme du 26 décembre, ne doit pas excéder quelques cm!

Les méthodes actuelles de mesure du mouvement du pôle, basées sur les techniques spatiales, permettent dores et déjà de détecter cette 'pichenette' (figure). Il est probable que le séisme du Chili de 1960 (magnitude 9.5) avait provoqué un phénomène similaire. Mais les observations de l'époque n'étaient pas assez précises pour le déceler.

Quant à l'axe de rotation, il poursuit simplement son mouvement, mais autour du nouvel axe d'inertie. Le réajustement des masses dans la croûte lui fera lentement retrouver une nouvelle position d'équilibre. La vitesse de rotation de la Terre (ou son équivalent : la 'longueur du jour') est, elle aussi, affectée par des redistributions de matière, donc par le séisme. Toutefois, la vitesse de rotation est bien plus sensible à des mouvements relatifs de matière (par exemple, les vents ou les courants marins) qu'à la quantité de matière déplacée. Les calculs indiquent que le séisme du 26 décembre a modifié la 'longueur du jour' du quelques microsecondes seulement.

Bien qu'effroyable pour les humains, le séisme de Sumatra n'a pas fait basculer la Terre sur son axe, ni modifié sensiblement la rotation de la planète.

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